Hugo de Vries

Hugo de Vries

Formé à l’université de Leiden, Heidelberg, et Würzburg, de Vries est devenu professeur à l’Université d’Amsterdam en 1878, servant là jusqu’en 1918. En 1886, de Vries a remarqué variétés sauvages de l’onagre (Oenothera de lamarckiana) qui diffère nettement de la espèces cultivées. Cela suggère à De Vries cette évolution pourrait être étudiée par une nouvelle méthode expérimentale plutôt que par l’ancienne méthode d’observation et de déduction. Il a découvert dans sa cultivation des onagre nouvelles formes ou variétés apparaissant au hasard parmi la foule des spécimens ordinaires. Il a donné le nom de mutations à ces phénomènes, il a montré de surgir tout à coup, à la différence de la variation de Darwin des espèces par la sélection naturelle. De Vries a cru ces variétés d’être un exemple d’une évolution qui pourrait être étudié expérimentalement et conçu de l’évolution comme une série de suffisamment radicales pour apporter de nouvelles espèces dans l’existence d’un seul bond des changements brusques.

La recherche de De Vries dans la nature des mutations, a résumé dans son Die Mutationstheorie (1901-1903; La théorie Mutation), l’a amené à lancer un programme de sélection végétale en 1892, et huit ans plus tard, il a établi les mêmes lois de l’hérédité que Mendel avait. En parcourant la littérature sur le sujet, de Vries a découvert le document du moine autrichien de 1866 sur l’élevage de petits pois, et il a pris soin d’attribuer la découverte originale des lois de l’hérédité à Mendel dans ses publications ultérieures.

De Vries a également contribué à la connaissance du rôle joué dans la physiologie des plantes par osmose, et en 1877 il a démontré une relation entre la pression osmotique et le poids moléculaire des substances dans les cellules végétales. Parmi les autres œuvres de de Vries sont intracellulaires Pangenesis (1889) et l’amélioration des plantes (1907).

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